18 de octubre de 1977. Juego 6 de la Serie Mundial. Los Dodgers de Los Ángeles en los Yankees de Nueva York. Tres lanzadores, tres bateadores consecutivos, tres lanzamientos, tres jonrones.

Durante su carrera de la postemporada de la MLB, Reggie Jackson bateó por un promedio de.278 con 18 jonrones, 48 carreras impulsadas y 41 carreras, lo que lo convierte en uno de los jugadores más productivos en la historia de los playoffs. Ganó el premio MVP de la Serie Mundial dos veces, en 1973 y 1977.

Durante casi una década, Jackson hizo lo imposible. Por los números, él era simplemente un bateador promedio en la temporada regular. Pero cada octubre, cambiaba de marcha. Cualquier contratiempo u obstáculo que enfrentara, se recuperó. Golpeó más fuerte. Se convirtió en un talento enrarecido. Planteó la cuestión: ¿Qué hace a Reggie Jackson tan especial?

Clutch es un término ampliamente debatido. El sable Bill James escribió una vez: «¿Cómo es posible que un jugador que posee los reflejos y el golpe de bateo y el conocimiento y la experiencia de ser un bateador de.260 en otras circunstancias se convierta mágicamente en un bateador de.300 cuando el juego está en juego? ¿Cómo es posible que eso suceda? ¿Cuál es el proceso? ¿Cuáles son los efectos? Hasta que podamos responder a esas preguntas, no veo el sentido de hablar de la capacidad de clutch». James no se equivoca, pero decir que Jackson no era un hombre del clutch sería un sacrilegio. «Aferrarse» podría ser lo que estaba más destinado a ser.

Como atleta de la escuela secundaria, Jackson participó en el fútbol americano, baloncesto, béisbol y atletismo. Su carrera atlética casi termina cuando se fracturó cinco vértebras cervicales en el último partido de fútbol de su tercer año. A Jackson le dijeron que no volvería a caminar.

Insistió de todos modos. Reclutado en gran medida para el fútbol, Jackson aceptó una beca para la Universidad Estatal de Arizona. Probó para el equipo de béisbol con una apuesta de $5 (¿quién sino Jackson podría comenzar una carrera en el Salón de la Fama con una apuesta?), y bateó un home run en el segundo lanzamiento que vio, todo mientras usaba su equipo de fútbol. Dejó el fútbol después de una temporada para dedicarse al béisbol a tiempo completo. En 1966, durante su segunda temporada, Jackson batió el récord del equipo por la mayoría de los jonrones en una sola temporada y fue nombrado un All-American del primer equipo.

El Kansas City Athletics seleccionó a Jackson como segundo en la general en el draft de 1966 de las Grandes Ligas de Béisbol. Durante su primera temporada en las menores, dividió su tiempo entre Lewiston y Modesto, bateando.297 con 23 jonrones. Al año siguiente, fue promovido a Doble-A Birmingham, bateando.293 con 17 jonrones y 58 RBI en 114 juegos. Las cifras elevaron las expectativas de Jackson como bateador máximo.

Jackson hizo su debut en las ligas mayores con el Kansas City Athletics el 9 de junio de 1967. Jugó en sólo 35 partidos, bateando.178 con un jonrón y seis carreras impulsadas; no fue el éxito que uno espera conseguir en su debut. En un año más, la franquicia de Athletics se trasladaría de Kansas City a Oakland.

Durante su primera temporada en Oakland, Jackson bateó.250 con 29 jonrones y 74 carreras impulsadas. Se ponchó en 171 ocasiones, liderando la Liga Americana en ponches. Sin embargo, incluso con los strikeouts y la baja producción, Jackson terminó 17º en la carrera por el premio al Jugador Más Valioso de la Liga Americana de 1968. Tuvo casi 100 ponchados más que los RBIs en esa temporada, pero los votantes vieron potencial.

Jackson recibiría votos de MVP en siete de sus ocho temporadas con Oakland, aunque nunca registró un promedio de bateo por encima de 0.300, superando los 0.293 en su temporada 1973 como ganador de MVP. Lideró la liga en ponchados y home runs dos veces, y en carreras impulsadas sólo una vez (en 1973). Sin embargo, ni siquiera las cimas de su éxito en la temporada regular pudieron prefigurar su carrera en la postemporada.

Incluso entonces, Jackson se tomó su tiempo para convertirse en el «Sr. Octubre». En 1972, los Atléticos repitieron como campeones de la división Oeste de la Liga Americana y jugaron contra los Tigres de Detroit en la Serie de División de la Liga Americana. En el quinto juego, Jackson robó la base para asegurarse la ventaja, pero se desgarró el tendón de la corva en el proceso, lo que le impidió jugar en la Serie Mundial. Aunque había sido fundamental en el éxito de los Atléticos, un revés obligó a Jackson a ver a su equipo ganar su primer campeonato en 42 años.

En su regreso para la temporada 1973, Jackson llevó a los atléticos a su tercer banderín consecutivo del oeste de la liga americana. Oakland avanzó a la Serie Mundial de nuevo y, esta vez, Jackson estaba en la alineación. Contra los Mets de Nueva York, Jackson llegó a lo más alto, bateando un home run de dos carreras en el séptimo juego para ayudar a impulsar a Oakland a una victoria por 5-2 y asegurar su segundo campeonato consecutivo.

Aunque su permanencia en Oakland terminó después de la temporada de 1975, la leyenda de Jackson no había hecho más que empezar.

Un bateador zurdo que se paró con los pies bien separados, Jackson no se refiere a su postura de golpeo como abierta o cerrada, sino paralela. Estrictamente un bateador de poder, no obtuvo su poder de su postura, sino de sus brazos, piernas y tiempo. Según Jackson, «la forma en que se camina hacia el plato puede ser importante. Usted puede decir qué bateadores `propiedad’ de las jarras sólo por la forma en que suben allí. En una situación de juego, puede ser que entre en ese acto aunque no golpee demasiado bien a ese lanzador. Hey, tal vez no lo recuerde.»

La confianza de Jackson lo convirtió en una leyenda para sus contemporáneos. Catfish Hunter dijo al New York Times en 1976: «Puede ser muchas cosas, pero puede ayudar a un club mucho más de lo que puede lastimarlo. Sabes que va a hablar mucho, pero sabes que va a producir mucho junto con esa charla. Todos en Oakland lo respetaban porque sabíamos que cuando se calentaba, podía hacer suficientes carreras para llevar a todo el equipo. Si se calienta, en el Estadio de los Yankees, podría despachar 60 jonrones».

Las palabras de Hunter resultaron ser proféticas. Después de una triste temporada con Baltimore en 1976, Jackson, en un fichaje de agente libre que cambió el juego, se unió a los Yankees de Nueva York con un contrato de cinco años por un total de 2,96 millones de dólares. Jackson solidificó su mito en la ciudad de Nueva York. Ayudó a los Yankees a ganar dos Series Mundiales consecutivas en 1977 y 1978.

Durante las prácticas de bateo antes del sexto juego de la Serie Mundial de 1977, Jackson golpeó tres lanzamientos en el tercer nivel de los asientos del Yankee Stadium. Fue una especie de presentimiento. En la segunda entrada, Burt Hooton lo acompañó. Pero en la cuarta, Jackson hizo el primer lanzamiento a las gradas del jardín derecho. Luego, en la quinta entrada con dos outs, bateó otro home run de primer lanzamiento, esta vez fuera a Elías Sosa. Y en la octava entrada, Jackson hizo historia. Hizo swing al primer lanzamiento que vio de Charlie Hough en las gradas del centro del campo.

Esos momentos cimentaron a Jackson para siempre en la tradición del béisbol, pero también pueden ser un ejemplo de cómo el deseo humano de creer en la heroísmo puede crear narrativas a partir de las coincidencias.

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